Information sur les changements climatiques

Les changements climatiques sont considérés comme l'un des enjeux environnementaux les plus importants de notre époque. Cette préoccupation reflète la réalité que tellement d'activités humaines sont sensibles aux changements climatiques et que l'adaptation aux taux actuels et projetés de ces changements pourrait se révéler très difficile. Elle reflète aussi la compréhension que la perturbation anthropique du système climatique planétaire est essentiellement irréversible, pour de nombreux siècles au moins. Les mesures que nous prendrons au cours des prochaines décennies pour réduire les impacts de l'activité humaine sue le système climatique mondial détermineront l'ampleur des changements climatiques auxquelles seront exposées les générations futures.

Il existe un ensemble de preuves très solides, reposant sur une vaste gamme d'indicateurs, à l'effet que des changements climatiques se produisent et que le système climatique planétaire se réchauffe. Ces preuves incluent, à l'échelle du globe, des hausses observées des températures moyennes de l'atmosphère et des océans, une fonte massive des neiges et des glaces et une élévation du niveau de la mer (en réponse à l'apport d'eau de fonte des neiges et des glaces et à l'expansion de l'eau lorsqu'elle se réchauffe). Les végétaux et les animaux réagissent aux changements climatiques de manières correspondant au réchauffement observé, ce qui a des répercussions dans l'ensemble des milieux naturels et aménagés.

Bien que des processus naturels et des activités humaines puissent à la fois être à l'origine des changements climatiques, le réchauffement récent est largement attribuable aux activités humaines, principalement les émissions de dioxyde de carbone et d'autres gaz à effet de serre dans l'atmosphère. Ces gaz rehaussent les propriétés isolantes de l'atmosphère, ce qui a pour effet de réduire la perte de chaleur et, par ricochet, de réchauffer la planète. La libération continue de ces gaz constitue la principale cause des préoccupations que soulèvent les changements climatiques aujourd'hui et dans l'avenir immédiat. Les émissions de dioxyde de carbone, issues de la combustion de combustibles fossiles carbonés, sont particulièrement préoccupantes. Au Canada, plus de 80 pour 100 des émissions totales de gaz à effet de serre proviennent de la production ou de la consommation de combustibles fossiles à des fins énergétiques.

Comme le dioxyde de carbone reste dans l'atmosphère pendant longtemps, les niveaux de dioxyde de carbone continuent de s'y accumuler à mesure que les émissions d'origine anthropique continuent à se produire. Même si ces émissions étaient éliminées, les niveaux atmosphériques de dioxyde de carbone ne diminueraient que très graduellement car les processus naturels le retireraient lentement de l'atmosphère. Ceci signifie que les émissions passées d'origine anthropique continueront d'influer sur le système climatique planétaire pendant encore très longtemps.

Les impacts possibles des changements climatiques sont d'une portée énorme. Ils touchent notre économie, nos infrastructures et notre santé, les paysages qui nous entourent, ainsi que la faune et la flore qui y vivent. Des impacts spécifiques sont décrits dans des rapports récents de Ressources naturelles Canada et de Santé Canada.

De l'information de base sur les thèmes Système climatique, Effet de serre et Émissions de gaz à effet de serre, ainsi que sur les conséquences possibles des changements climatiques sur notre santé et l'environnement se trouve dans les pages suivantes.